¿Piratas del Caribe? (I)


 

¿GRANDES PIRATAS?

Piratas del Caribe

Esta semana os traigo una entrada sobre un tema curioso. Hollywood y el romanticismo histórico se han encargado de presentarnos el Caribe como un mar lleno de fieros y exitosos piratas que imponían su ley en aquellas aguas. Pero, ¿qué hay de cierto en esto? ¿Fueron los piratas tan peligrosos para el comercio Atlántico? Y sobre todo, ¿hicieron un daño tan importante como nos han hecho creer? Veamos pues lo mismo nos llevamos una sorpresa.

Me gustaría señalar que he decidido dividir la entrada en dos para que sea más cómoda leerla.

¿MONOPOLIO ATLÁNTICO?

La primera cosa llamativa que observamos es que cuando Castilla (a partir de ahora utilizaré España por comodidad) llegó al Caribe en 1492 (por supuesto que no fuimos los primeros), Europa tardó en enterarse de la noticia. Se dieron dos hechos. Por un lado, sólo España y Portugal conocían los vientos favorables que permitían las travesías hacia y desde América (conocimiento que los españoles perfeccionaron en sus viajes). Y por otro, ninguna otra nación europea de la época tenía los medios logísticos para realizar tales travesías.

Colón América

Reproducción de la Santa María, La Pinta y La Niña, naves con las que Colón llegó a América

Estos hechos provocaron que España y Portugal tuviesen el monopolio de las rutas americanas durante más de medio siglo. Y aunque ya de por sí pueda sonar jugoso, la cosa se puso mucho mejor cuando los españoles se hicieron con el centro de México y descubrieron sus minas de plata.

Aunque, en la mente de todos está el oro y la plata, había otras mercancías tan valoradas (o incluso más) como por ejemplo la sal, el azúcar y las especias. No todo era el oro, como nos han hecho creer aunque si es cierto que la búsqueda de riquezas fue lo que movió a estas personas.

Hernan Cortes

Hernán Cortés, cuya conquista de México demostró las grandes riquezas del continente americano

¿Qué hacer con estas riquezas? Como muchos sabréis, existía el quinto real, por el que una quinta parte de todas las riquezas encontradas pertenecían a la corona y debían transportarse a España. Si a esto le sumamos otras riquezas y productos que los españoles y portugueses llevaron a Europa, uno entiende el surgimiento de un comercio marítimo entre continentes. Pero pese a lo que se pueda pensar, el transporte de oro a Europa a principios del siglo XVI fue poco significativo. El mayor impulso al transporte de metales preciosos se dio con el descubrimiento de grandes minas de plata en América. A partir de aquí se pensó que su gestión y envío podían sufragar los costosos gastos de la monarquía en Europa.

Por lo tanto, se ideó un plan para transportar las riquezas de un modo eficaz y seguro. Aquí se ha teorizado que España ideó el sistema de convoyes de la Flota de Indias debido a las incursiones piratas, pero esto es simplemente falso en el siglo XVI. Obedecía más bien a la comodidad y practicidad de tener que controlar solo una serie de puertos principales y a que era más sencillo transportarlo en menor número de veces. Este sistema, fuertemente apoyado por una burocracia fiable y efectiva, tuvo unos efectos muy favorables en la economía imperial española.

Terceiras

Tercios desembarcando en la Terceiras (Azores). La batalla naval previa acabó con la flota francesa y engrandeció el dominio español del Atlántico.

Si la situación pintaba bien para España, la cosa mejoró cuando obtuvo la corona portuguesa en 1580. Las consecuencias fueron espectaculares: Nuevos conocimientos marítimos, la suma de las flotas española y portuguesa y la adquisición de Brasil y de islas en el Atlántico como Cabo Verde, Madeira y Las Azores.

Si a esto le sumamos que en 1582 en la batalla de las Terceiras (Azores), la flota francesa fue aplastada, nos encontramos que a final del siglo XVI, España seguía siendo la dueña y señora del Atlántico.

Así que desde la llegada a América en 1492, España y Portugal habían dominado el Atlántico sin apenas problemas e incidentes, no habiéndose perdido ninguna flota.

Entonces, ¿dónde diablos estaban los famosos piratas del caribe?

LOS PRIMEROS PIRATAS

Llegamos al tema estrella. Los míticos piratas con parche en el ojo, garfio en la mano y un tozudo loro en el hombro. Piratas que Hollywood nos ha dicho que campaban a sus anchas por el Caribe. Pero en el siglo XVI ese Caribe resulta que correspondía al triángulo entre el Cabo de San Vicente, las islas Canarias y las Azores.

Piratas atlántico

Principal foco de actuación pirática en los siglos XVI Y XVII. Muy alejado del Caribe como se piensa.

¿Por qué? Por pura logística. Por un lado eran aguas que conocían bien y que se encontraban cerca de costas europeas (por si hubiese problemas). Por otro, una flota requería un abastecimiento, y aún América no tenía la envergadura poblacional para poder asentar bases y vivir de la rapiña de zonas poco defendidas. Además, dudo que los piratas quisiesen suicidarse enfrentándose a flotas armadas. Pero a pesar de su reducido foco de actuación, hay un hecho muy curioso cometido por corsarios.

Y es quiso la casualidad que unos piratas franceses, capitaneados por Jean Fleury o Giovanni de Verrazzano (varía según la fuente), al mando de 6 barcos, atacase y capturase una nao que venía de América en 1522. En ella se transportaba una parte considerable del conocido como Tesoro de Moctezuma procedente de México.

Jean Fleury

Jean Fleury

Como os podéis imaginar, la noticia demostró a Francia de dónde venía el tesoro español y dio una imagen de que quedaban muchas riquezas por descubrir en el continente. ¿Significó esto que al año siguiente Francia se lanzó a lo loco al continente americano? Para decepción de muchos, no. Porque seguía sin tener los medios para hacerlo. Aunque hay que señalar que este golpe corsario sí fue un gran éxito.

Tuvo que pasar una década hasta que corsarios europeos decidiesen lanzarse a la aventura por aguas americanas. Y aquí hay otro detalle curioso: Del 100% de los primeros ataques de europeos a América fue llevado a cabo por pilotos desertores españoles y portugueses. Esto venía a reflejar la incapacidad de las otras naciones de poder navegar por estos mares sin perderse. Lo que sin duda acrecienta el mérito de ambas naciones ibéricas.

¿Tuvieron éxito estos ataques de piratería? Rotundamente no. Salvo pequeñas escaramuzas, el único éxito que hallaron fueron los saqueos a pequeñas islas desprotegidas y casi despobladas y a solitarios barcos que hallaban sin defensa. Vamos como es lógico, ante objetivos fácilmente abordables y no ante galeones artillados como el cine nos ha demostrado. Veamos de todos modos como españoles y portugueses decidieron actuar al respecto.

LA ESTRATEGIA HISPANO-LUSA

Pese a que las naciones europeas no causaron apenas quebraderos de cabeza en el siglo XVI, España y Portugal sabían el riesgo que podían correr si no protegían sus rutas comerciales. Es por esto que diseñaron un plan defensivo para de un modo efectivo utilizar los escasos recursos  disponibles en el control de un Océano tan vasto como el Atlántico.

La idea era controlar una serie de zonas estratégica intentando que siempre quedasen bajo control luso-español. Estas dos zonas eran:

  • Cabo Verde – Canarias – Azores – Cadiz/Sevilla (más bien la zona del Cabo de San Vicente)
  • La Habana, Veracruz y Florida (El paso de las Bahamas, mantenido hasta 1821)
Estrategia España

Zonas estratégicas en las que España se centró en defender para mantener el comercio americano

A estas zonas hay que añadirle los núcleos peruanos (Potosí) y los posteriores chilenos y de Mar del Plata en Argentina y Uruguay.

La segunda estrategia fue la de profundizar en el sistema de convoyes. A partir de entonces, a lo largo del año se aglutinarían las mercancías a enviar en varios puertos (como por ejemplo Veracruz) para posteriormente enviarse a España realizando 1 o 2 travesías al año. Como es lógico, se dotaría de barcos artillados para proteger a estos convoyes. Muchos ven en este sistema el inicio de lo que los aliados utilizarían en ambas guerras mundiales para defenderse de los submarinos alemanes.

Rutas americanas

Mapa con algunas de las rutas utilizadas para el comercio con América

Hay que señalar que en los casi 200 años que estuvo vigente el sistema de convoyes, España nunca perdió una flota debido a los piratas. Es cierto que en 1628, la flota fue atacada y destruida junto a las costas de Cuba, pero la acción fue llevada a cabo por una flota de estado holandesa. Si seguimos viendo desastres, en 1702, en la conocida como batalla de Rande (Vigo), una flota española fue destruida pero de nuevo bajo la acción de navíos estatales, para nada de corsarios. Y por último, en otras ocasiones, la flota fue dañada o extraviada pero por inclemencias del tiempo.

Por lo tanto, está fuera de cualquier duda que la acción de los piratas fue muy reducida. Nunca fueron un peligro claro y nunca pararon el tráfico con América. Sus éxitos como ya he dicho se reducen a algunos barcos y lugares poco defendidos. Y unos cuantos barcos y asaltos en los más de 3 siglos de dominio español no son motivo de grandes loas.

Entonces, ¿por qué tienen esa fama?

Henry Morgan

Sir Henry Morgan,  pirata que la leyenda ha situado como un gran quebradero de cabeza para los intereses españoles

Hay varias razones. Por un lado la propaganda anglosajona-holandesa como siempre. En un momento en el que españoles y lusos eran los dueños y señores del planeta, cualquier pequeño contratiempo era explotado por sus enemigos como grandes victorias. Así en la mente de todos resuenan piratas como Francis Drake, Patapalo, Barba negra, Morgan… cuyas “hazañas” comparadas con el daño que realmente hacían era más bien escaso.  Y otra poderosa razón la encontramos en el romanticismo histórico del siglo XIX. No hay periodo en la historia que haya hecho más daño a la verdad y haya creado más clichés.

Así que, 1 flota de Indias perdida en 200 años debido a los enemigos de España. No está nada mal y nos da una idea de nuevo sobre lo que se han exagerado las acciones piratas. Y cómo no, nos vuelve a demostrar el olvido de la gesta española en el Atlántico.

SEGUNDA PARTE

La semana que viene traeré la segunda parte de la entrada, centrada en las estrategias llevadas a cabo principalmente por franceses, holandeses y británicos para poner en jaque al dominio español y portugués.

¿Piratas del Caribe? (Segunda Parte)

¡Nos vemos la semana que viene!

BIBLIOGRAFÍA

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Acerca de Mjolnirx

Apasionado de la historia y muy curioso.
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